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Michel Bourel

Médecin hépatologiste, généticien (1920-2008)

Présentation Biographie Publications et ouvrages


"Michel Bourel fut un bâtisseur, toujours préoccupé de relier les champs de la médecine, de la biologie et de la recherche : bâtisseur des structures qui accompagnèrent le développement de l’hépatologie, mais aussi bâtisseur d’hommes qu’il savait reconnaître, attirer, initier et diriger avec infiniment de respect et de discrétion, en leur abandonnant volontiers honneurs et distinctions. Car l’homme se méfiait de l’écume et visait, en toute chose, à l’essence et à l’épure."
Extrait de l’hommage rendu à Michel Bourel.
Yves Deugnier, Bruno Clément. Gastroentérologie clinique et biologique 32; 3: 209-210, 2008, et Journal of Hepatology 49: 143-144, 2008


Michel Bourel est reçu major à l’internat en 1946. Il associe ses activités hospitalières et de recherche en tant que stagiaire de recherche à l’Institut national d’hygiène (INH), qui forma tous les grands médecins hospitalo-universitaires de l’après-guerre dans les années 1950. Alors que la direction d’un grand service de gastroentérologie lui est proposée à l’hôpital Saint-Antoine à Paris et avant même que soit créé le système de temps plein de la loi Debré, il retourne à Rennes où il crée, en 1964, l’unité de recherche en hépatoloqie, première unité Inserm de Bretagne.

Dès le départ, deux grands axes complémentaires d’étude se sont imposés à lui :

Pose de la 1ère pierre de l’unité Inserm 49, le 5 juillet 1967. En avant et au centre, Eugène Aujaleu, directeur général de l’Inserm, et Michel Bourel, debout derrière. © M Bourel

Pose de la 1ère pierre de l’unité Inserm 49, le 5 juillet 1967. En avant et au centre, Eugène Aujaleu, directeur général de l’Inserm, et Michel Bourel, debout derrière.

Le choix du modèle d'étude de l’unité devait répondre à deux impératifs : compléter en les affinant les résultats obtenus par l'étude du foie sur l’animal entier et ce fut le choix de la culture cellulaire ; permettre une transposition des résultats de l’expérimenta­tion animale à l'homme par culture de biopsies humaines (médicales ou chirurgicales). C’est sous sa direction que Christiane Guguen-Guillouzo et André Guillouzo mettent au point un système de culture à long terme d’hépatocytes différenciés et que le laboratoire devient le premier au monde à isoler des hépatocytes humains, en étroite collaboration avec les équipes chirurgicales du site..

En matière de recherche clinique, Michel Bourel est devenu le référant de l’hémochromatose, affection héréditaire caractérisée par une accumulation excessive de fer dans l'organisme. De cette maladie alors mal connue, il a précisé la sémiologie (perturbations surrénaliennes, hypophysaires, pancréatiques externes et internes, para-hormonales, cutanées et myocardiques), la physiopathologie, en démontrant le rôle pathogène du fer, et la génétique, en découvrant la liaison avec le système HLA, puis son mode de transmission autosomique récessive.

Au début des années 1980, il préside aux premiers pas internationaux de son équipe, dont les travaux sur la génétique de l’hémochromatose, confiés à Marcel Simon, et ceux sur les cultures d’hépatocytes, animés par André et Christiane Guillouzo, lui valent la reconnaissance de la New York Academy of Sciences.

 

Photo du bâtiment Inserm, en 2015, qui abrite l’unité 991 “Foie, métabolismes et cancer”, dirigée par Bruno Clément. © B Clément

Unité 991 “Foie, métabolismes et cancer”, en 2015, dirigée par Bruno Clément.

Grâce aux collaborateurs qu’il a su former, Michel Bourel a fait de Rennes le meilleur centre pour l’étude, le diagnostic, le traitement et la prévention de l’hémochromatose.

Les travaux de Michel Bourel ont été fondés sur l’intuition pionnière que la compréhension des mécanismes sous-jacents à la maladie du foie passe par la modélisation cellulaire et par la synergie des mondes de la recherche fondamentale et de la recherche clinique. Il lèguera à ses élèves, devenus ses successeurs, un remarquable ensemble construit sur les valeurs d’une véritable école.

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